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La misi贸n de estos perros es oler el coronavirus

Hace un a帽o una revista m茅dica publicaba un llamativo estudio en el que unos perros ol铆an el aroma de los pies de unos ni帽os. Unos 200 peque帽os gambianos, 30 de ellos con malaria, durmieron una noche con unos calcetines de nylon puestos que les hab铆an facilitado unos cient铆ficos brit谩nicos. Meses despu茅s, dos perros olieron cada calcet铆n. Los resultados mostraron que los canes detectaron a los peque帽os que estaban enfermos y eso que seleccionaron a chicos asintom谩ticos. 驴Podr铆an oler tambi茅n el coronavirus? Cient铆ficos de varios pa铆ses lo est谩n investigando y creen que s铆.

Uno de ellos es Steve Lindsay, entom贸logo de la Universidad de Durham (Reino Unido). Dedicado a la investigaci贸n en salud p煤blica, Lindsay fue uno de los autores del estudio con los ni帽os de Gambia. Entonces, tras un entrenamiento previo, lograron que dos perros de la organizaci贸n brit谩nica Medical Detection Dogs (MDD), detectaran la presencia de Plasmodium falciparum, el pat贸geno que provoca la malaria. Y lo hicieron muy bien. De media entre los dos canes, detectaron al 73,3% de los 30 peque帽os con malaria (que indica una alta sensibilidad) y al 91% de los 145 que no estaban enfermos (indicador de especificidad). Pero la malaria la provoca un protozoo, mientras que la covid-19 la desencadena un virus. Es como comparar un mam铆fero con una planta.

鈥淓l causante de la covid-19 es un organismo muy diferente al de la malaria, pero hay evidencias de que virus distintos producen olores distintos鈥, dice Lindsay. 鈥淧uede que lo que provoque el olor sea el agente infeccioso en s铆, sus metabolitos o el da帽o que genere en el cuerpo鈥, a帽ade. 鈥淣o sabemos si la covid-19 lo tiene, pero lo descubriremos鈥, concluye.

Puede que lo que provoque el olor sea el agente infeccioso en s铆, sus metabolitos o el da帽o que genere en el cuerpo

Steve Lindsay, entom贸logo de la Universidad de Durham (Reino Unido)

Lindsay forma parte de un proyecto financiado por las autoridades brit谩nicas para entrenar a seis perros de la organizaci贸n MDD en la detecci贸n del coronavirus. Ya est谩n recogiendo muestras de varios hospitales de Londres. Tal como est谩 dise帽ado, los animales van a aprender a diferenciar el virus en los vol谩tiles org谩nicos que desprenden restos biol贸gicos, como la orina, o atrapados en las mascarillas. 鈥淯na vez que tengamos suficientes muestras, esperamos que los primeros resultados lleguen en ocho o diez semanas鈥, apunta Lindsay.

Distintos residuos humanos, heces, orina, sudor o el mismo aire exhalado, liberan compuestos vol谩tiles org谩nicos que forman parte del llamado volatiloma. El sistema olfativo canino es tan sensible que es capaz de detectar concentraciones de una sustancia tan bajas como una parte por bill贸n. La acumulaci贸n de estudios con enfermos de c谩ncer, p谩rkinson o enfermedades contagiosas indica que los canes tambi茅n pueden diferenciar entre el estado sano o patol贸gico de este volatiloma, incluso el provocado por virus.

鈥淣o sabemos el olor concreto que detectan, pero sabemos que pueden diferenciar entre determinadas infecciones virales鈥, dice en un correo Craig Anglet, codirector del programa de ciencias para el rendimiento canino de la Universidad de Auburn (EE UU). Anglet fue el principal autor de uno de los primeros experimentos (茅l cree que el primero) en la detecci贸n de virus con perros.

La investigaci贸n de Anglet, publicada en 2016, consisti贸 en entrenar a dos labradores retriever exponi茅ndoles distintos cultivos celulares. Unos estaban infectados con un herpes bovino (el objeto del estudio) y otros con el de la influenza bovina virus, para medir su capacidad de discriminar, mientras otros estaban sanos. Tras dos meses de entrenamiento, los dos perros lograron una especificidad cercana al 100% mientras localizaron las muestras con el virus del herpes en un 85% de los casos uno y un 96% el otro. Pero ahora no se trata de cultivos celulares, sino de detectar a humanos infectados, incluso a los asintom谩ticos.

鈥淯n perro podr铆a escanear a 1.000 humanos si aprende a detectar el olor del sudor o el aliento

Anna Hielm-Bj枚rkman, investigadora de la Universidad de Helsinki

鈥淯n perro podr铆a escanear a 1.000 humanos si aprende a detectar el olor del sudor o el aliento humanos por ejemplo鈥, asegura la coordinadora del grupo de investigaci贸n DogRisk de la Universidad de Helsinki (Finlandia) Anna Hielm-Bj枚rkman. En un trabajo a煤n no publicado, Hielm-Bj枚rkman ha comprobado c贸mo sus perros pueden detectar determinados tipos de c谩ncer. 鈥淣i en el c谩ncer ni en la covid-19 tenemos pistas del rastro que identifican los perros. Creemos que, en ambos casos, se tratar铆a de c贸ctel de mol茅culas en metabolitos presentes en la orina. En el c谩ncer, podr铆a tratarse de metabolitos fruto del crecimiento anormal de los tejidos y, en la covid-19, podr铆a proceder de la tormenta de citoquinas鈥, explica.

Sea el olor del virus o el del da帽o que provoca, investigadores finlandeses, brit谩nicos, bomberos de Francia o veterinarios de EE UU ya tienen en marcha sus experimentos. Si funcionan, pronto podr铆a haber perros oliendo a los humanos en las fronteras, los aeropuertos, entradas a eventos masivos o a las puertas de una residencia de ancianos.

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