Los agricultores pueden haber encontrado un inesperado aliado para luchar contra el temible huanglongbing, tambi茅n conocido como 芦drag贸n amarillo禄, una peste agr铆cola que est谩 causando estragos en los c铆tricos de buena parte del mundo. Los cient铆ficos del Servicio de Investigaci贸n Agr铆cola (ARS) de Estados Unidos han descubierto que los perros entrenados son la herrramienta m谩s eficaz para detectarlo, antes incluso de que la enfermedad empiece a manifestarse, seg煤n un estudio que han publicado en 芦Proceedings of the National Academy of Sciences禄.

El drag贸n amarillo tiene su origen en una bacteria asi谩tica que se hospeda en limoneros, naranjos y mandarinos. Deforma y amarga los c铆tricos, para despu茅s destrozar sus semillas. Por 煤ltimo, mata el 谩rbol. En solo diez a帽os, su llegada a Florida (Estados Unidos) ha provocado una disminuci贸n de m谩s del 70 por ciento en la producci贸n de naranjas. En Espa帽a, preocupa su desembarco. Los agricultores valencianos han llegado a asegurar que si logra asentarse en el pa铆s, la citricultura 芦desaparecer铆a en s贸lo unos a帽os禄. Un reciente estudio cifr贸 en 2.500 millones anuales lo que podr铆a perder la Uni贸n Europea si se extendiera por nuestro territorio.

Actualmente, la 煤nica opci贸n para luchar contra esta peste es eliminar los 谩rboles con la enfermedad lo m谩s r谩pido posible e intentar frenar su propagaci贸n. No tiene tratamiento. Por ello, la detecci贸n temprana del pat贸geno es crucial, pese a que todo est谩 en contra de los citricultores: los 谩rboles pueden infectarse y propagar la enfermedad durante meses o a帽os antes de mostrar s铆ntomas visibles.

Ahora, el epidemi贸logo del ARS Timothy R. Gottwald ha descubierto que los perros pueden ser entrenados para detectar la presencia de 芦Candidatus Liberibacter asiaticus禄, la bacteria que causa el greening de los c铆tricos, con una precisi贸n superior al 99 por ciento, asegura.

芦Descubrimos que, una vez entrenados, estos perros pudieron identificar los 谩rboles infectados dentro de las dos semanas posteriores a la inoculaci贸n de los 谩rboles禄, dijo Gottwald. Fueron capaces de distinguir la bacteria responsable del greening y otros pat贸genos bacterianos, virales y f煤ngicos.

Durante las pruebas, los perros entrenados tuvieron un total de 4 a 15 falsos negativos y falsos positivos de 950 a 1.000 谩rboles por perro. Ocasionalmente, los perros alertaron sobre 谩rboles que estaban libres de la bacteria, pero que se plantaron en el mismo lugar donde hab铆a estado previamente un 谩rbol inoculado.

Para contextualizar estos datos, el estudio de PNAS explica que el 煤nico m茅todo aprobado actualmente por el departamento de Agricultura de los Estados Unidos para confirmar la presencia del pat贸geno del greening es un ensayo basado en el ADN, la prueba de reacci贸n en cadena de la polimerasa (PCR). Este test detect贸 menos del 3 por ciento de las infecciones en los 谩rboles a los 2 meses de su inoculaci贸n, 16 de 30 谩rboles inoculados a los 16 meses y 20 de 30 en 17 meses.

Perros europeos

Hasta ahora, el programa de Gottwald ha entrenado a 19 perros obtenidos de criadores europeos por sus cualidades, y se han desplegado durante 9 meses en California y el norte de Florida. El entrenamiento que han recibido es similar al de los perros que olfatean explosivos: se les ense帽a a reconocer un olor particular y a sentarse frente a la fuente, algo por lo que despu茅s obtienen una recompensa. Sin embargo, el entrenamiento es algo m谩s complejo que con los explosivos, ya que son entrenados para detectar una bacteria que est谩 infectando una planta, y son olores que no pueden separarse.

芦Cuando realizamos los modelos epidemiol贸gicos, descubrimos que la detecci贸n canina combinada con la extracci贸n de 谩rboles infectados permitir铆a a la industria de los c铆tricos mantenerse econ贸micamente durante un per铆odo de 10 a帽os, en comparaci贸n con el uso de ensayos moleculares o inspecci贸n visual combinada con la extracci贸n de 谩rboles, que no pudo suprimir propagaci贸n de la infecci贸n禄, explica Gottwald.